Animales extintos: Definición de extinción y una lista de especias comunes ya extintas

Extinción y su significado

Un animal se considera extinto cuando el último miembro de su especie muere sin dejar otro individuo más en la Tierra. Dentro de las causas de la extinción podemos incluir epidemias, cambios climáticos extremos, pérdida de fuentes de alimento y destrucción de sus hábitats naturales.

Se le llama extinción masiva a la desaparición de un gran número de especies debido a una gran catástrofe. Desde los inicios de la vida en la Tierra han habido varias extinciones masivas, y cinco de ellas (Las ‘Cinco Grandes´ extinciones masivas) son las que jugaron un papel fundamental en el desarrollo de la Tierra tal y como la conocemos hoy en día.

Extinct Animals

Como saber si una especie se ha extinto

Hay varias organizaciones de conservación de la vida silvestre que llevan el registro de diferentes especies y sus tendencias poblacionales, toman las medidas necesarias para ayudarles a sobrevivir y hacen una lista de las especies que se han extinto, así como las causas de su extinción. La principal institución entre tales organizaciones es la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), fundada en 1948.

Con sede en Suiza,  ésta institución es un grupo fundado internacionalmente que observa y sigue de cerca a las poblaciones animales. Esta organización clasifica animales en varios estados de conservación (dependiendo de sus números y de sus tendencias poblacionales), y dentro de su clasificación podemos encontrar los de ‘menor preocupación’, ‘amenazados’, ‘en peligro’ y por último ‘extintos’.

Especies comunes que se han extinto

A lo largo de la historia del planeta, miles de millones de especies se han perdido, ya sea debido a causas naturales o actividades humanas. Aunque lo primero que nos viene a la mente cuando pensamos en animales extintos son los dinosaurios, han habido otras innumerables e igualmente fascinantes especies que se han extinto con el paso del tiempo.

Lista de 20 animales extintos así como las posibles causas de su extinción

1. Smilodon/Felino de dientes de sable (Norteamérica y Sudamérica, 10,000 B.C.)

Smilodon Extinct

Las subespecies más grandes de estos felinos podían crecer hasta tres metros de la cabeza a la cola, podían medir hasta 1.4 metros de altura y podían pesar hasta 400 kg. A pesar de su nombre, y con extremidades cortas pero fuertes, se piensa que su complexión se asemejaba más a la de un oso. Sus dientes caninos podían crecer hasta 30 cm, y además podían abrir sus quijadas hasta en un ángulo de 120 grados. Sin embargo, una vez que el ser humano hizo su aparición, comenzó a cazar a los tigres de dientes de sable.

2. Alce irlandés (Europa del Norte, 5200 A.C.)

Irish Elk Extinct Animal

Este ‘ciervo gigante’ habitó la mayor parte de Europa del Norte durante la última parte del período glacial más reciente y podía crecer hasta 2.13 metros a nivel de los hombros, y podía pesar más de 700 kg. Sus cuernos eran los más grandes entre las especies de ciervos y podían crecer hasta 3.65 metros de ancho. Se piensa que la caza y la falta de fuentes de alimentos debido al retroceso de los hielos fueron la causa de su extinción.

3. Mamut lanudo (Regiones del ártico de Asia y América del Norte, 2,000 A.C.)

Woolly Mammoth

El mamut lanudo existió a principios del período holoceno, recorrió las regiones árticas de tundra y se estima que podía alcanzar una altura de 3.35 metros a 3.65 metros, llegando a pesar más de 5 a 6 toneladas. Cubierto con un pelaje largo de color negro y café, su pariente vivo más cercano hoy en día es el elefante asiático.

4. Moa o dinornitiforme (Nueva Zelanda, 1400)

Moa Extinct Animal

Estas aves gigantescas podían crecer hasta 3.65 metros de altura y pesar hasta 200 kg. Se ha demostrado por medio de la investigación que la principal razón de la extinción de los moas fueron los humanos, quienes los cazaban para obtener su carne.

5. Dodo (Mauricio,  la década de 1680)

Dodo Extinct

Se cree que estas aves no aptas para el vuelo llegaban a medir un metro de altura, llegaban a pesar entre 10 a 20 kg, fueron documentadas por primera vez por los navegantes neerlandeses y se piensa que en definitiva, fueron estos navegantes quienes cazaron a esta especie hasta su extinción.

6. Vaca marina de Steller (Mar de Bering en el norte del Océano Pacífico, 1768)

Steller’s Sea Cow Extinct Animal

Descubierta en 1741 por el naturalista alemán George Steller, éstos eran grandes mamíferos acuáticos y herbívoros, y se piensa que medían unos 8 o 9 metros de largo y pesaban de 8 a 10 toneladas. Debido a su inmenso tamaño, no podían esconderse sumergidas en el agua, y se convirtieron en presas fáciles para los cazadores humanos.

7. Alca gigante (Las islas rocosas en las costas del Atlántico del Norte, 1844)

Great Auk

Estas aves con 91.44 centímetros de altura se parecían a los pingüinos de hoy en día tanto en su apariencia como en su comportamiento, con excepción de su particular pico ganchudo. La caza desmedida de estas aves para obtener su plumaje, pronto los llevaron a la extinción.

8. El oso del Atlas (África del Norte, 1870)

Atlas Bear

Expuesto por primera vez en 1840, ésta fue la única especia de oso nativo del África que perduró hasta la época moderna. Además del cambio climático y la pérdida de su hábitat, la incorporación de armas modernas en tribus locales fue la causa primordial de su extinción.

9. Cuaga o quagga (Sudáfrica, 1883)

Quagga Extinct Animal

La cuaga fue una subespecie de cebra de llanura con rayas únicamente en la mitad frontal de su cuerpo, y fue perseguida una vez que los colonos neerlandeses descubrieron que competía con animales domésticos en la búsqueda de terrenos o sitios donde alimentarse. Se extinguieron en su ambiente natural alrededor de 1878 y la última cebra murió en cautiverio cinco años después.

10. Paloma migratoria (Montañas Rocosas del este, Norteamérica, principios del siglo XX)

Passenger Pigeon

La pérdida de su hábitat debido a la deforestación después de la llegada de los europeos a Norteamérica fue la causa de su declive poblacional. Después, durante el siglo XIX, la gente comenzó a cazarlos a gran escala para obtener su carne, lo que provocó gradualmente su extinción. La última paloma migratoria que sobrevivió en cautiverio murió en 1914.

11. Lobo japonés de Honshu (Las islas de Shikoku, Kyushu y Honshu en Japón, 1905)

Japanese Honshu Wolf

Estos eran lobos pequeños que apenas crecían 90 centímetros de longitud y 30 centímetros de altura a nivel de los hombros y los japoneses creían que protegían los cultivos. La población sufrió un fuerte descenso debido a la rabia en la isla de Honshu, lo que ocasionó que los lobos restantes se tornaran más agresivos hacia los humanos. Esto ocasionó que se les cazará hasta que su población fue erradicada completamente.

12. Tigre de Tasmania o tilacín (Tasmania, Nueva Guinea y el continente australiano, 1936)

Tasmanian tiger Extinct

Estos carnívoros marsupiales pesaban alrededor de 30 kg y medían 2 metros de longitud (incluyendo la cola). A pesar de su nombre, no están relacionados con los tigres, y más bien tienen una apariencia que se asemeja más a la de un perro con rayas oscuras en su lomo. Se cree que se extinguieron principalmente debido a la caza y a la pérdida de su hábitat.

13. Ualabí de Grey (Australia y Nueva Zelanda, 1943)

Toolache Wallaby Extinct Animal

Con frecuencia se piensa que el ualabí de Grey fue una de las especies de canguro más graciosas y bellas. Estos animales de tamaño más bien grande fueron bastante comunes hasta 1910, y súbitamente en 1923 se hizo extremadamente difícil reconocer a cualquiera de sus ejemplares. Se piensa que las razones detrás de la rápida extinción de estas especies son la caza de estos animales por humanos y depredadores naturales como el zorro, así como la pérdida de su hábitat.

14. Boa madriguera de isla Redonda (Isla Redonda, una isla diminuta cerca de Mauricio, 1975)

Round Island Burrowing Boa Extinct

La pérdida de su hábitat y su extinción se deben a la corrosión del suelo causada por el pastoreo excesivo por parte del ganado doméstico ya que solo contaban con un rango de hábitat extremadamente pequeño de tan solo alrededor de 1,553,985 metros cuadrados.

15. Tigre de Java (Isla de Indonesia de Java, 1979)

Javan Tiger Extinct Animal

Se piensa que la razón principal de su extinción son la urbanización y la pérdida de su hábitat. Todavía existen declaraciones sobre algunos avistamientos, y algunas personas piensan que por lo  menos todavía sobreviven algunos tigres, pero no hay evidencia hasta el momento.

16. Rana incubadora gástrica (Queensland, Australia del Este, la década de 1980)

Extinct Animal Gastric Brooding Frog

Un género formado por dos especies de rana, y ambas especies degluten a su descendencia para que éstos últimos puedan crecer y convertirse en ranas jóvenes dentro del estómago de la madre. La hembra solía dejar de alimentarse, así como también solía detener la producción del flujo gástrico durante seis o siete semanas hasta que las ranas jóvenes estuviesen listas a ser expulsadas a través del proceso de regurgitación.

17. Cachorrito de Tecopa (Valle de la Muerte al este de California, E.E.U.U., 1981)

Tecopa Pupfish Extinct Fish

Estos pequeños peces solían habitar en las aguas termales del Valle de la Muerte y podían soportar temperaturas de hasta 43°C. Pero una vez que las aguas termales fueron fusionadas en 1965 para construir una casa de baños, el agua se tornó demasiado salada y caliente para que pudieran sobrevivir más tiempo.

18. Sapo dorado (Monteverde en Costa Rica, 1989)

Golden Toads

Se ha comprobado que el sapo dorado se encuentra entre las primeras especies extintas debido al cambio climático. Además, fue descubierto por el herpetólogo norteamericano Jay Savage en 1964, y su población se mantuvo bastante estable (con un promedio de 1,500 sapos) durante muchos años hasta que súbitamente su población se redujo a diez u once sapos después de 1988.

19. Foca monje del Caribe (Mar Caribe, Océano Atlántico Occidental y el Golfo de México, 2008)

Caribbean Monk Seal

Estas grandes focas de 2.43 metros de largo y entre 136 y 272 kg es la única especie de pinnípedos que se extinguió debido a la actividad humana. Entre las principales razones de su declive se encuentran la caza excesiva para la obtención de su aceite y la pesca excesiva en su hábitat.

20. Rinoceronte negro occidental (Regiones del sureste de África, 2011)

Western Black Rhinoceros Extinct Animal

Estos animales enormes llegaron a pesar más de 1,000 a 1,200 kg, y se creía que sus cuernos poseían propiedades medicinales (aunque no se tuviese evidencia médica de ello), lo que llevó a una caza furtiva extensa en el siglo XIX. Aunque se tomaron algunas medidas para proteger a su población, los resultados fueron infructuosos.

Todavía existen numerosos animales y aves que se han extinto en las décadas más recientes, e incluso más animales están al borde de  la extinción. Animales tales como el guacamayo de Spix (Brasil), el leopardo de Zanzíbar (Tanzania), el delfín chino de río o Baaji (China) y la tortuga gigante de Pinta (Islas Galápagos) son considerados como animales extintos, sus últimos ejemplares vivos (conocidos) han muerto; aunque hay reportes de posibles avistamientos, los cuales necesitan ser verificados adicionalmente.